Parkinson e as células-tronco

O que é o Parkinson?

A doença de Parkinson é uma doença crônica e progressiva do sistema nervoso central, que envolve a perda de células nervosas que residem no cérebro e que produzem uma substância química chamada dopamina.

A dopamina é um neurotransmissor que permite que as mensagens sejam transmitidas para a parte do cérebro que ajuda a controlar e coordenar os movimentos dos músculos. Os sintomas da doença de Parkinson aparecem quando cerca de 80% das células produtoras de dopamina já foram perdidas. Por esta razão, as pessoas geralmente não são diagnosticadas até depois dos 55 anos de idade.

O que é o Parkinson

Aproximadamente 4 milhões de pessoas no mundo têm a doença de Parkinson, é uma das doenças neuro-degenerativas mais comuns. Sua causa é desconhecida, embora, pelo que parece, tem um número significativo de genes envolvidos. Outros fatores que contribuem (de acordo com as teorias) são a exposição a toxinas ambientais, inflamação, o acúmulo de proteínas dentro de células, o estresse oxidativo, a infecção viral e mudanças no ADN.

Enquanto a causa continua a ser um mistério, e enquanto os sintomas, padrões de progressão e a resposta ao tratamento são variáveis, os cientistas sabem já há algum tempo que a falta de dopamina é responsável pela doença.

Parkinson e as Células-tronco

Os sintomas e tratamentos do Parkinson

O Parkinson provoca a perda de controle voluntário e involuntário sobre os músculos e eventualmente causa problemas de memória, concentração, humor e problemas na função cognitiva. Os sinais clínicos incluem um tremor incontrolável nas mãos, pés ou rosto, rigidez, lentidão de movimentos (bradicinesia), dificuldade para iniciar o movimento e os crescentes problemas com o equilíbrio, marcha e postura. Mas também traz problemas com o intestino e a função da bexiga, bem como as funções automáticas do corpo como pulso e pressão arterial.

Devido a que o motivo para estes sintomas é muito simples (falta de dopamina), o tratamento tradicionalmente tem incidido sobre a substituição da dopamina através das drogas, particularmente a levodopa. Esta droga é convertida em dopamina no corpo. Existem outros medicamentos que mimetizam a dopamina, mas não consistentemente e não sem efeitos colaterais. Outros tratamentos tentam evitar a morte das células produtoras de dopamina do cérebro ou estimular as regiões profundas do cérebro com impulsos elétricos para o controle dos sintomas.

As células-tronco podem ajudar na doença de Parkinson?

Embora a maioria dos ensaios clínicos tenha focado na melhoria dos tratamentos com drogas, a investigação fundamental centrou-se sobre o porquê esses neurônios morrem, em particular as que primeiro morrem e na busca de maneiras de reconstruir, reparar ou substituir as células para que o funcionamento possa ser restaurado (neurogênese).

Terapia de células-tronco para o Parkinson

A terapia com células-tronco é muito promissora, uma vez que esta doença está claramente relacionada com a falha de um tipo específico de célula ao fazer seu trabalho. Tem sido demonstrado em experimentos com animais e na prática clínica que, quando a dopamina é reintroduzida no sistema nervoso central, há diminuição de sintomas ou são invertidos. Portanto, se as células-tronco podem ser induzidas a se tornar neurônios produtores de dopamina, antes ou após o transplante no interior do cérebro, a recuperação completa da função é teoricamente possível.

Por isso tem sido alcançado um sucesso limitado nos ensaios clínicos nos últimos 15 anos através do transplante de células-tronco fetais no cérebro de pacientes com doença de Parkinson. Usando a tecnologia de imagem chamada PET, os pesquisadores foram capazes de ver que os neurônios transplantados cresceram e criaram as conexões funcionais, com redução da gravidade dos sintomas.

curar o Parkinson

Como os protocolos de pesquisa clínica estão sendo progressivamente refinados, os cientistas estão cada vez mais bem sucedidos no princípio de que as células-tronco podem ser transplantadas com sucesso, sobreviver e produzir dopamina com as melhorias esperadas na coordenação e no controle motor.

Foram realizados ensaios clínicos com transplante de células fetais em cerca de 400 pacientes em todo o mundo, mas o uso de tecido fetal não é um bem em longo prazo como fonte de células renováveis, tanto por razões éticas, como práticas. Agora, o principal objetivo dos pesquisadores é gerar uma fonte de células que possam ser cultivadas em grande quantidade, se manterem indefinidamente no laboratório e eficientemente se diferenciar nos neurônios que produzem a dopamina para trabalhar quando transplantados para os pacientes de Parkinson.

Este objetivo tem motivado os cientistas a estudar tanto células-tronco embrionárias e adultas como fontes alternativas de neurônios produtores de dopamina. Em laboratórios, com a combinação certa de fatores de crescimento, as células-tronco indiferenciadas podem ser cultivadas a um ponto onde elas se tornam neurônios da dopamina. Estas então são implantadas para amadurecer no cérebro.

As células embrionárias parecem se diferenciar em neurônios de forma mais simples do que muitos outros tipos de células. No entanto, em testes com animais parecem ter o risco de desenvolver tumores cancerosos. Ainda não é conhecido se as células-tronco neurais adultas têm o mesmo potencial como as células-tronco embrionárias ou podem levar a um risco semelhante.

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